Ratusan bisnis kedirgantaraan kecil akan menerima dana hibah dari NASA untuk mempercepat teknologi mereka, sebagai bagian dari program pemerintah yang lebih luas untuk menyemai perusahaan-perusahaan Amerika yang mutakhir.

Sebanyak 249 usaha kecil dan 39 lembaga penelitian menerima hibah Tahap I di bawah program Riset Inovasi Bisnis Kecil (SBIR) dan Transfer Teknologi Bisnis Kecil (STTR), kata NASA, Senin. Setiap penghargaan mencakup $150.000 dengan total investasi sebesar $45 juta.

Di antara para penerima beasiswa adalah beberapa perusahaan rintisan luar angkasa yang juga mengejar modal ventura untuk mendanai bisnis mereka. Itu termasuk Starfish Space, yang menerima dana hibah SBIR untuk mengembangkan mekanisme docking dan capture di ruang angkasa Nautilus, dan Argo Space Corporation, untuk kendaraan transfer pesawat ruang angkasa kecil yang dapat digunakan kembali yang disebut Argonaut.

NASA mengeluarkan permohonan proposal SBIR dan STTR setiap tahun, dengan fokus pada pemilihan teknologi yang selaras dengan persyaratan misi badan tersebut. Meskipun hibahnya relatif kecil, program SBIR/STTR adalah bagian penting dari ekosistem startup luar angkasa secara keseluruhan, Carissa Christensen, CEO dan pendiri firma analitik BryceTech, menjelaskan dalam sebuah wawancara baru-baru ini.

“Memenangkan hibah SBIR, selain sumber daya yang dibawanya, dapat menghubungkan perusahaan dengan agensi seperti NASA, [which] membangun relasi, memberikan akses kepada para ahli dan wawasan,” ujarnya. Penghargaan tersebut juga bertindak sebagai sinyal bahwa NASA berpotensi tertarik untuk membeli teknologi ini di masa depan, katanya, meski tidak ada jaminan kontrak.

“Ini adalah sinyal permintaan yang menurut saya relevan dan menurut saya bernilai bagi investor.”

Di antara bisnis yang disorot dalam siaran pers NASA sendiri tentang berita tersebut adalah Huntsville, Nou Systems Inc yang berbasis di Alabama, yang mengembangkan teknologi untuk memantau lingkungan mikroba di pesawat ruang angkasa, dan HyBird Space Systems, sebuah perusahaan dua orang yang mengembangkan sistem propulsi retrobraking. untuk mendeorbit sampah luar angkasa di orbit rendah Bumi dan aplikasi lainnya.

Pemerintah telah menyediakan dana penting bagi banyak perusahaan antariksa paling menguntungkan saat ini. Perusahaan antariksa tersukses di dunia, SpaceX, menerima jutaan dana dari pemerintah untuk mengembangkan teknologi intinya termasuk mesin roket Raptor, pesawat ruang angkasa Dragon, dan roket Falcon 9 – teknologi yang sekarang bergantung pada NASA untuk transportasi astronot, peluncuran, dan layanan lainnya.

“NASA memiliki peran kunci dalam menumbuhkan ekosistem kedirgantaraan di negara kita,” Jenn Gustetic, direktur inovasi tahap awal dan kemitraan untuk Direktorat Misi Teknologi Luar Angkasa NASA, mengatakan dalam siaran pers. “Melalui penghargaan bisnis kecil tahap awal ini, kami mengundang lebih banyak inovator ke dalam arena yang berkembang ini dan membantu mereka mengembangkan teknologi mereka tidak hanya untuk penggunaan NASA, tetapi juga untuk dampak komersial.”

Berdasarkan kemajuan mereka selama Fase I, perusahaan memiliki opsi untuk mengajukan hibah Fase II senilai $850.000 dan Fase III selanjutnya dan peluang selanjutnya.